Intercambios de casas: la mejor manera de viajar con niños

El autor y los niños, Versalles, 2009. Foto: Patrick Perkins

Las vacaciones con niños son caras. Y seamos sinceros: para los padres, las vacaciones con niños no son exactamente relajantes. Pero descubrí que pueden ser bastante mágicos e incluso relativamente asequibles.

Cuando tuvimos nuestro sexto hijo, temía que nunca podríamos viajar en familia. Una comida de restaurante para ocho personas es costosa, incluso con menús infantiles y agua potable para todos; multiplique eso por tres veces sin importar cuántos días de vacaciones, y eso es una pequeña fortuna allí mismo. Y luego, los hoteles: no solo son caros, sino que también son logísticamente difíciles cuando tienes que reservar al menos dos habitaciones.

Entonces un amigo sugirió que probáramos un intercambio de casas. Ella era miembro de HomeLink, una organización que facilita el comercio de casas con familias de todo el mundo. Llevaba más de veinte años cambiando su apartamento de Manhattan por lugares de Europa, Sudamérica y Asia.

Explicó que, en cuanto al presupuesto, todo lo que tenía que preocuparse era el pasaje aéreo más una cantidad relativamente pequeña reservada para museos y otras excursiones. Ella siempre compraba su comida en los supermercados locales y cocinaba sus comidas en la casa donde se hospedaba. Tienes que comer de todos modos, explicó, así que no es como si fuera un gasto adicional. Una vez que dijo eso, nos dimos cuenta de que esta podría ser una opción que realmente podríamos permitirnos.

Pero teníamos preguntas. ¿Qué pasa con los objetos de valor? ¿Qué hay de la privacidad? Ella nos dijo que encerráramos cualquier cosa por la que estuviéramos nerviosos, pero también explicó que la comunidad de intercambio de casas es un grupo de auto-selección, y el intercambio de casas es un ejercicio de confianza mutua. En sus décadas de uso del servicio, nunca había tenido un solo problema.

Entramos en el sitio web para explorar. (Puede ver los listados de forma gratuita, pero una vez que desea incluir su propia casa, paga una tarifa de suscripción anual). Nos desplazamos a través de listados de todo tipo en todo el mundo, desde apartamentos tipo estudio en grandes ciudades, hasta casas de campo en suburbios anodinos, a grandes granjas en zonas más rurales.

Filtramos nuestra búsqueda para que el sitio solo mostrara lugares lo suficientemente grandes para nuestra familia, y luego nos emocionamos mucho cuando parecía que esto realmente podría funcionar. Nos suscribimos, enumeramos nuestra casa y enviamos consultas. Cuando enumere su casa, puede especificar en qué época del año está disponible y si permitirá o no a niños o mascotas, fumar o cualquier otra cosa. También puede solicitar el cuidado de sus mascotas (hemos cuidado de peces, tortugas, gatos y conejos en nuestros diversos intercambios) u optar por otro plan (siempre abordamos a nuestro perro con una niñera de confianza).

Una vez que encuentre a alguien interesado en el intercambio, ambas partes firman un acuerdo provisto por el servicio que especifica fechas y enumera la logística vital, como los detalles del seguro del automóvil y cómo va a intercambiar las llaves. Después de eso, todo lo que tiene que hacer es descubrir cómo está llegando allí.

Terminamos haciendo nuestro primer intercambio con una familia francesa de un pueblo al oeste de Versalles. Su casa peculiar y cómoda estaba en una calle tranquila al borde de hermosas tierras de cultivo, pero solo nos llevó media hora llegar a París. Estuvimos tres semanas, alternando cada día entre visitas a la ciudad (el Louvre, el Arco del Triunfo, etc.) y exploraciones en el campo (Giverny, Fontainebleau, Normandía). Compramos en la panadería del pueblo, así como en un gran supermercado cercano, desayunando y cenando en casa casi todas las noches.

Para el almuerzo todos los días, preparamos un picnic para llevarnos en nuestras aventuras. Comimos nuestros bocadillos de baguette y fruta sentados en los muelles del Sena y en los escalones de la catedral de Chartres y en un parque de pañuelos de bolsillo cerca de la abadía de Mont Saint-Michel y en los jardines que rodean Versalles. Nadie se cansó de nuestros picnics. Me encanta vivir como un local: ir de compras a los mercados, conocer las zonas menos turísticas de la zona y los lugares más famosos, y ver cómo es la vida real en países extranjeros.

Es habitual (pero no obligatorio) compartir una primera o última comida con su familia de intercambio. Una vez que volvimos a casa, cenamos con nuestra familia francesa antes de que se fueran al aeropuerto. En medio de intercambiar historias de nuestras diversas hazañas, confesamos que habíamos roto uno de los pequeños juguetes de sus hijos; admitieron a su vez que habían roto una copa de vino. ¿Y eso? Es el mayor daño que hemos sufrido en todos los intercambios que han seguido.

Ese viaje increíble fue el primero de varios. Nunca nos hemos propuesto buscar un lugar grandioso para quedarnos, ya que vamos a estar fuera todo el día, de todos modos, pero hemos sido bastante mimados. En nuestro segundo viaje, fuimos a Londres y nos quedamos en una hermosa casa adosada de ladrillo en el suburbio de Twickenham.

Luego vino un viaje a Borgoña, donde tuvimos la suerte de alojarnos en un mini-castillo de 16 habitaciones rodeado de viñedos y campos de trigo. El verano pasado, intercambiamos con una familia que vivía a las afueras de Blois en el Valle del Loira. (Sí, vamos mucho a Francia). Su hermosa mansión de piedra se encontraba en un acre de jardines amurallados con una piscina y una terraza para cenar donde terminamos comiendo la mayoría de nuestras comidas.

El esposo de la autora con cuatro de sus seis hijos, Blois, 2017.

Otra gran cosa acerca de los intercambios de casas es la flexibilidad que tiene como familia. El niño necesita una siesta? No hay problema. ¿No quieres empacar un montón de cosas? Generalmente empacamos de 3 a 4 atuendos cada uno y luego lavamos la ropa cada dos días. ¿Te apetece tomar un respiro de hacer turismo y simplemente jugar en el patio trasero o mirar películas? ¿O tal vez hace mal tiempo, y lo que suena mejor es acercarse a la chimenea y trabajar juntos en un rompecabezas y comer bocadillos todo el día? Fácil de hacer, sin presión por parte del servicio de limpieza del hotel y con mucho espacio extra para recorrer.

Los intercambios se pueden organizar por cualquier período de tiempo que sea mutuamente aceptable. Tendemos a viajes de tres semanas, que nos dan tiempo suficiente para superar el desfase horario y explorar nuestros alrededores a un ritmo pausado. Los automóviles a menudo se incluyen en los acuerdos de intercambio, pero es una familia rara que tiene un vehículo lo suficientemente grande para nosotros. En dos de nuestros intercambios franceses, alquilamos un automóvil, pero el año que fuimos a Londres, utilizamos el pequeño Volkswagen Polo de la familia para viajes de supermercado y tomamos los trenes en cualquier otro lugar.

HomeLink también ofrece opciones para intercambios de hospitalidad o intercambios no simultáneos. Hace unos años, una familia australiana se puso en contacto con nosotros y nos preguntó si estaríamos dispuestos a alojarlos durante unos días. Tenemos una pequeña casa de huéspedes en nuestra propiedad, así que nos alegramos de que la usaran como base de operaciones mientras viajaban por California. Teníamos un par de comidas con ellos y los visitábamos por las tardes cuando nuestros hijos estaban todos juntos en la piscina. Eran encantadores, y aunque no tenemos ningún plan inmediato para viajar a Down Under, sabemos que si lo hacemos, y cuando lo hagamos, tendremos un lugar para quedarnos con las personas que nos gustan y confiamos.

Hace un par de veranos, no pudimos viajar por varias razones, pero establecimos un intercambio juvenil de HomeLink para una de nuestras hijas, que tenía quince años en ese momento. Pasó tres semanas con una familia en Versalles que tenía una hija de su edad, y luego ambas chicas volaron a los Estados Unidos y la francesa se quedó con nosotros durante tres semanas. Las chicas se acercaron mucho y han seguido siendo buenas amigas a través de la magia de las redes sociales.

Este verano, volveremos al Reino Unido. Nuestro hijo de 14 años está obsesionado con los Beatles, pero apenas recuerda nuestro viaje a Twickenham porque solo tenía seis años en ese momento. Nos quedaremos en Oxfordshire, que es una excelente ubicación central desde la que visitar Londres, Cambridge, Stratford, Bath y mucho más. Luego tomaremos el tren en una peregrinación de dos días a Liverpool.

Nuestros hijos mayores ahora son adultos y no siempre pueden venir con nosotros en estos días. Pero espero que mi esposo y yo sigamos haciendo intercambios de casas en los años venideros, incluso cuando todos nuestros hijos estén solos.

El autor y los niños, Chenonceau, 2017. Foto: Patrick Perkins

Todo esto puede parecer un comercial para HomeLink, pero no obtengo nada de ellos por escribir esto. Sé que hay otros sitios de intercambio de casas, pero HomeLink es el que conocemos y confiamos. Si desea leer más sobre nuestros diversos viajes, a menudo los resumí en publicaciones en serie en mi blog. ¿Alguna pregunta sobre el intercambio de casas? Siéntase libre de dejar un comentario, y con gusto le responderé.